Отправной точкой для любой 3D-печати является цифровая 3D-модель, которую можно создать с помощью различных 3D-программ - в промышленности это 3D CAD, для потребителей существуют упрощенные и более доступные программы.

Кроме того, можно воспользоваться 3D-сканером. После этого модель «нарезается» на слои и конвертируется в файл, читаемый 3D-принтером. Материал обрабатывается устройством и затем фигура наслаивается, в соответствии с конструкцией. Как уже упоминалось в предыдущих статьях цикла, существует целый ряд различных технологий 3D-печати, которые работают с разными материалами определенными способами для создания завершенного объекта. Для создания промышленных прототипов и производственных приложений сейчас используются функциональные пластики, металлы, керамика и песок.

Но уже начались исследования печати из возможных био-материалов и продуктов питания. Вообще, на базовом уровне рынка материалы ограничены. Единственный и самый широкоиспользуемый материал - пластик. Обычно это ABS или PLA, хотя появляется много альтернатив, например нейлон. Также растет число устройств начального уровня, адаптированных для пищевых продуктов, таких как сахар и шоколад.

Различные 3D-принтеры используют технологии, которые по-разному обрабатывают материалы. Важно понимать, что одно из самых основных ограничений 3D-печати заключается в том, что не существует единого решения для всего. Например, некоторые 3D-принтеры работают с материалами (нейлон, пластик, керамика, металл), которые при помощи света/тепла расплавляются и склеиваются в определенную форму. Другие же используют полимерные смолы и опять же светом/лазером добиваются затвердевания материала очень тонкими слоями.

Разбрызгивание мелких капель - еще один способ 3D-печати, напоминает струйную 2D-печать. Пожалуй самым распространенным способом является наслаивание, этот процесс используется большинством 3D-принтеров начального уровня. Через нагретый экструдер выдавливается пластмасса (обычно ABS или PLA) в виде нитей и образует слои, формируя конечную конструкцию.

Части модели могут быть напечатаны очень точно, можно производить четкие и детальные объекты, часто с функциональными дополнениями, без необходимости сборки.

Тем не менее, есть еще один важный момент, 3D-печать происходит не слишком просто. До того, как вы нажмете кнопку «печать» придется сделать несколько шагов, и еще пару до того, как вы получите готовую модель, об этом часто забывают. Помимо проектирования 3D-печатных моделей, которое довольно трудоемко, подготовка и преобразование файла может тоже оказаться сложным. Однако сейчас выпускаются постоянные обновления и модернизации программного обеспечения упрощают эти процессы. В целом остаются моменты, требующие терпения и времени.